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La gripe (influenza)

La gripe (influenza) es una infección que afecta el tracto respiratorio. El tracto está compuesto por la boca, la nariz y los pulmones, y los conductos entre ellos. A diferencia de un resfriado, la gripe puede ser muy grave para la salud. Puede llegar a producir neumonía, una infección grave de los pulmones. La gripe puede tener complicaciones graves e incluso causar la muerte.

Vista frontal de la cabeza y el tórax de un hombre en la que pueden verse gotitas contaminadas con virus entrando en los pulmones.
Los virus de la gripe se propagan a través del aire en las pequeñas gotas producidas cuando una persona infectada tose, estornuda, se ríe o habla.

¿Quiénes están en riesgo de gripe?

Todos corren el riesgo de tener gripe. Sin embargo, es más probable que contraigan la infección las personas que:

  • Tienen un sistema inmunológico débil

  • Trabajan en el ámbito de la atención médica, donde podrían exponerse a los microbios de la gripe

  • Viven o trabajan con alguien que tiene gripe

  • No se colocan la vacuna antigripal todos los años

¿Cómo se transmite la gripe?

La gripe es causada por un virus. El virus se propaga por el aire en gotas pequeñas cuando una persona infectada tose, estornuda, se ríe o habla. Puede contraer la infección si inhala estos virus directamente. La infección se puede contraer también cuando se toca una superficie con estas gotas pequeñas y luego se transfieren los microbios de las manos a los ojos, la nariz o la boca. Otra manera de exponerse a los microbios de la gripe es al tocar pañuelitos desechables usados, o al compartir utensilios, vasos o cepillos de dientes con una persona infectada.

¿Cuáles son los síntomas de la gripe?

Los síntomas de la gripe tienden a aparecer con rapidez y pueden durar de unos días a varias semanas. Estos incluyen los siguientes:

  • Fiebre, generalmente, por encima de 100.4 ° ( 38 °C) y escalofríos

  • Dolor de garganta y de cabeza

  • Tos seca

  • Nariz congestionada

  • Cansancio y debilidad

  • Dolores musculares

¿Quién corre riesgo de sufrir complicaciones a causa de la gripe?

En algunas personas, la gripe puede ser muy grave. El riesgo de complicaciones es mayor para:

  • Niños menores de 5 años

  • Adultos mayores de 65 años

  • Personas que tienen una enfermedad crónica, como la diabetes o una afección del corazón, los riñones o los pulmones

  • Personas que viven en hogares de ancianos o centros de cuidado a largo plazo

¿Cuál es el tratamiento de la gripe?

La gripe suele mejorar por su cuenta en aproximadamente 7 días. En algunos casos, es posible que su proveedor de atención médica le recete un medicamento antiviral. Esto puede ayudar a acelerar su recuperación. Para que el medicamento surta efecto, es necesario tomarlo lo antes posible (lo ideal es dentro de las 48 horas) después de la aparición de los síntomas. Las personas que desarrollan neumonía u otra enfermedad grave quizás requieran cuidados en un hospital.

Alivio de los síntomas de la gripe

  • Tome abundante líquido como agua, jugo y sopa caliente. Una buena regla general es que tome lo suficiente como para producir su cantidad normal de orina.

  • Descanse bastante.

  • Pregunte a su proveedor de atención médica qué puede tomar para la fiebre y el dolor.

  • Llame a su proveedor si la fiebre sube por encima de 100.4 ° F ( 38 °C) o si tiene mareos, aturdimiento o falta de aire.

Tome medidas para proteger a los demás

  • Lave sus manos a menudo, especialmente después de toser o estornudar. O bien, límpiese las manos con un limpiador antiséptico de alcohol que contenga al menos un 60% de alcohol.

  • Al toser o estornudar, cúbrase la boca y la nariz con un pañuelito desechable de papel. Luego deseche el pañuelito y lávese las manos. Si no tiene un pañuelito desechable, cúbrase la boca y la nariz con el ángulo interior del codo cuando tosa o estornude.

  • Permanezca en su casa hasta por lo menos 24 horas después de que hayan desparecido la fiebre o los escalofríos. Asegúrese de que la fiebre no esté escondida por medicamentos que reduzcan la fiebre.

  • No comparta comida, utensilios, vasos o cepillos de dientes con otras personas.

  • Pregúntele a su proveedor de atención médica si las demás personas que viven en su casa deben recibir medicamentos antivirales para prevenir la infección.

¿Cómo puede prevenirse la gripe?

  • Una de las mejores maneras de prevenir la gripe es ponerse una vacuna antigripal todos los años. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) recomiendan que las personas a partir de los 6 meses se vacunen contra la gripe todos los años. Los virus que causan la gripe cambian de un año para otro. Por este motivo, los proveedores de atención médica aconsejan ponerse la vacuna antigripal todos los años apenas esté disponible en su área de residencia. La vacuna se administra por inyección, que suele ser la primera opción de los especialistas. Hay otras formas (como espray nasal o dispositivo sin aguja) disponibles para algunas personas. Su proveedor de atención médica le indicará cuál de las vacunas es la más adecuada para su caso.

  • Lávese las manos a menudo. Se ha comprobado que el lavado de manos frecuente ayuda a prevenir las infecciones.

  • Lleve consigo un limpiador a base de alcohol que contenga al menos 60 % de alcohol. Úselo cuando no tenga acceso a agua y jabón. Luego, lávese las manos en cuanto pueda.

  • Intente no tocarse los ojos, la nariz ni la boca.

  • En la casa y el trabajo, limpie teléfonos, teclados de computadora y juguetes con frecuencia con pañuelitos desinfectantes.

  • De ser posible, no tenga contacto cercano con otras personas que tengan gripe o sus síntomas.

Consejos para lavarse las manos

Una de las mejores maneras de prevenir muchas infecciones frecuentes es lavarse las manos. Si cuida o visita a una persona con gripe, lávese las manos cada vez que entre y salga de la habitación. Siga estos pasos:

  • Use agua tibia y mucho jabón. Frótese las manos entre sí.

  • Límpiese la mano completa, debajo de las uñas, entre los dedos y sobre las muñecas.

  • Lávese por al menos durante 15 segundos.

  • Enjuague, dejando que el agua le baje por los dedos, no hacia las muñecas.

  • Séquese bien las manos. Use una toalla de papel para cerrar la llave de agua y abrir la puerta.

Uso de limpiadores antisépticos de alcohol para las manos

Los limpiadores antisépticos de alcohol también son una buena elección. Úselos cuando no tenga acceso a agua y jabón. Siga estos pasos:

  • Apriete el frasco hasta colocarse aproximadamente una cucharada de gel en la palma de una mano.

  • Frótese las manos enérgicamente, limpiándose los dorsos, las palmas, entre los dedos y sobre las muñecas.

  • Frote hasta que el gel desaparezca y tenga las manos completamente secas.

Prevención de la gripe en el ámbito de la atención médica

La gripe es una preocupación especialmente importante para personas que están en hospitales y centros de cuidados a largo plazo. Para ayudar a prevenir la transmisión de la gripe, muchos hospitales y hogares de ancianos toman las siguientes medidas:

  • Los proveedores de atención médica se lavan las manos o se las limpian con un antiséptico de alcohol en gel antes y después de tratar a cada paciente.

  • Las personas con gripe tienen habitaciones y baños privados, o comparten una habitación con otra persona que tiene la misma infección.

  • Es recomendable que los pacientes de alto riesgo que no tienen gripe reciban la vacuna antigripal y la antineumocócica.

  • A todos los profesionales de atención médica se les recomienda o requiere ponerse la vacuna antigripal.

Revisor médico: Barry Zingman MD
Última revisión: 12/1/2016
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